Ứng dụng của nữ doanh nhân Việt được google hậu thuẫn

Ứng dụng dạy phát âm tiếng Anh của nữ doanh nhân Văn Đinh Hồng Vũ được Google hậu thuẫn và rót vốn hàng triệu USD.

Đại dịch Covid-19 đã mở ra một cuộc cách mệnh trong lĩnh vực giáo dục, đẩy các trường học và tổ chức tập huấn hướng tới phương pháp học trực tuyến. Điều này tạo ra nhu cầu lớn về ứng dụng tự học trực tuyến. Một trong số đó là ELSA – nền tảng tiếng nói sử dụng trí tuệ nhân tạo (AI). ứng dụng được xây dừng nhằm giúp người học tiếng Anh không phải là người quý khách dạng xứ cải thiện kỹ năng nói và phát âm thông qua các bài học ngắn.

Trong thời kì đại dịch, ứng dụng được Google hậu thuẫn đã đạt khoảng 11 triệu người sử dụng và khai thác nhiều thị trường mới.

Nhu cầu của hơn 1 tỷ người sử dụng

Vũ Văn (Văn Đinh Hồng Vũ) tạo ra ứng dụng ELSA năm 2015 xuất phát từ thực tế quý khách dạng thân liên quan cách phát âm tiếng Anh của mình. Cô nhớ như in cách đây vài năm khi mới chuyển tới Mỹ học tập và làm việc, quý khách dạng thân luôn thấy thiếu tự tín trong giao tiếp, mặc dù thông thạo tiếng Anh.

Đây cũng là vấn đề chung của nhiều người quý khách học của Vũ trong lớp MBA ở Đại học Stanford rồi tới một số đồng nghiệp cô trong công việc tư vấn cai quản. Họ đều là những người tới từ các quốc gia không sử dụng tiếng Anh như tiếng nói chính. Nỗi lo phát âm sai khiến họ ngại nói, dẫn tới việc bị khinh thường, hoặc tệ hơn là không được tin tưởng.

Nếu như đây là vấn đề của họ, thì cũng là vấn đề của rất nhiều người khác. Trong khoảng 1,5 tỷ người nói tiếng Anh trên toàn cầu, Diễn đàn Kinh tế toàn cầu (WEF) ước tính có khoảng 1 tỷ trong số đó sử dụng tiếng Anh là tiếng nói thứ nhị.

Nhận ra thời cơ, Vũ lên kế hoạch tạo ra một dụng cụ sử dụng AI để phát hiện đúng mực lỗi sai trong tiếng Anh của người sử dụng và đưa ra giải pháp khắc phục đơn giản với một chi tiêu bằng một phần nhỏ của việc thuê gia sư.

“Rất khó để phát âm chuẩn giọng Anh hoặc Mỹ, nhưng việc giúp quý khách nói tiếng Anh tự tín và trôi chảy hơn để người khác hiểu quý khách khi giao tiếp thì có thể. Và nếu việc đó mang lại nhiều lợi ích, vì sao lại không làm?”, nữ doanh nhân trả lời trên CNBC Make It.

Vũ Văn, đồng sáng lập và CEO của ứng dụng tiếng Anh. Ảnh: ELSA.

Vũ Văn, đồng sáng lập và CEO của ứng dụng tiếng Anh. Ảnh: ELSA.

Tìm người cùng chí hướng

Vì không có tri thức về công nghệ hay trí tuệ nhân tạo, cô hiểu rằng để hiện thực hóa giấc mơ là điều rất khó. Sau khi nghỉ công việc cố vấn, Vũ dành 6 tháng để tìm một chuyên gia công nghệ cùng cô khởi nghiệp. Trong thời kì này, cô đã tìm tới gần như “tất cả chuyên gia về nhận diện giọng nói bằng AI ở vùng Vịnh” để thăm dò mức độ quan tâm với ý tưởng cũng như tham khảo chuyên môn của họ.

“Cách tiếp cận của tôi khá đơn giản. Mỗi ngày tôi chỉ cần trò chuyện với năm người. Tôi không cần biết họ là ai, chỉ cần tôi có thêm những mối quan hệ, và năm người đó sẽ giới thiệu tôi với năm người khác”, Vũ cho biết.

Và rồi, cô tìm tới Đức – nơi tổ chức hội thảo lớn nhất toàn cầu về nhận diện giọng nói bằng AI, sau khi một giáo sư khuyên “nếu không tìm được ai thích hợp ở nơi đó, cô nên đóng cửa tổ chức”.

Tư tưởng lớn gặp nhau

Trong số 3.000 chuyên gia ở hội thảo, Vũ gặp Xavier Anguera, một nhà khoa học hàng đầu, người nhưng theo Vũ miêu tả “đã nghiên cứu rất lâu và đang mong đợi thành tựu”. Chỉ vài tuần sau, vị này đã đồng ý tham gia cùng Vũ, tạm thời xa gia đình ở tình nhân Đào Nha và chuyển tới căn hộ của cô ở San Francisco để cùng hiện thực hóa ý tưởng.

Đây là một quá trình yêu cầu sự trung thực tuyệt đối, và những cuộc thủ thỉ căng thẳng giữa nhị người diễn ra ngay từ đầu, “về việc lương lậu, chia cổ phần”, Vũ nhớ lại. Với sự tương trợ của những người quý khách cùng khởi nghiệp, Vũ lên danh sách một loạt câu hỏi để thảo luận với Anguera.

“Chúng tôi nói, nếu tới cuối tháng thứ ba nhưng cả nhị vẫn không thịt nhau, khi đó chúng tôi sẽ ổn”, cô tâm sự.

Những nỗ lực đó đã khởi đầu mang lại kết quả. Trên cương vị đồng sáng lập và giám đốc công nghệ, Anguera đã cùng với Vũ xây dựng một ứng dụng mẫu; lấy dữ liệu đầu vào là giọng nói của những người không phải quý khách dạng xứ và so sánh với giọng Mỹ chuẩn. Với Vũ, việc này có tức là phải trở lại VN để giúp AI nhận diện những cách phát âm khác nhau của giọng người không quý khách dạng xứ, từ tài xế xe buýt tới giám đốc doanh nghiệp.

Tuy nhiên, vài tháng sau đó, bước ngoặc mới thực sự xuất hiện khi ELSA giành được giải thưởng khởi nghiệp ở cuộc thi South by South West (2016). Nhờ giải thưởng này đã giúp ứng dụng lan toả nhanh chóng, thu hút 30.000 người sử dụng chỉ sau 24 giờ, và giúp cho nhóm Vũ tiếp cận dữ liệu của người sử dụng trên khắp toàn cầu.

“Mục tiêu ban sơ là tích lũy dữ liệu, nên việc này diễn ra càng sớm thì quá trình huấn luyện AI càng nhanh”, Vũ cho biết.

Ứng dụng tiếng Anh này cung cấp cho người dùng phản hồi về việc họ hoàn thiện khả năng nói và phát âm của mình. Ảnh: ELSA.

Ứng dụng tiếng Anh này cung ứng cho người sử dụng phản hồi về việc họ hoàn thiện tài năng nói và phát âm của mình. Ảnh: ELSA.

Được Google hậu thuẫn

Với một lượng lớn dữ liệu tích lũy là phát âm tiếng Anh của những người không quý khách dạng xứ từ Ấn Độ cho tới Tây Ban Nha, việc tập huấn AI khởi đầu chuyển động nhanh..

Sau khi tự vận hành khoảng 6 tháng, Vũ và Anguera nhận được một khoản đầu tư ban sơ để phát triển doanh nghiệp. tới đầu năm 2018, sau khi có được vài triệu người sử dụng ở 100 quốc gia và hàng ngũ viên chức ngày càng lớn mạnh, ELSA được rót thêm 3,2 triệu USD từ quỹ đầu tư mạo hiểm Monk’s Hill Ventures.

“ELSA là khoản đầu tư trước tiên của chúng tôi tại VN. Vì chúng tôi cảm thấy như được truyền cảm hứng từ niềm tin của Vũ và Xavier rằng họ có thể giải quyết một vấn đề có thực cho khoảng 1,5 tỷ người học tiếng Anh”, Peng T. Ong, đồng sáng lập và đối tác quản trị quỹ Monk’s Hill Ventures trả tời CNBC Make It.

Niềm tin này càng được củng cố vào năm 2019, khi họ nhận được tương trợ từ Gradient Ventures, một quỹ đầu tư của Google chuyên về lĩnh vực AI. Nhờ đó, tổng số vốn nhưng ELSA huy động được đã đạt con số 12 triệu USD, song song họ còn được cho phép làm việc cùng hàng ngũ kỹ thuật của gã khổng lồ này để xây dựng hạ tầng đầu cuối.

Việc rót vốn của Gradient Ventures chỉ diễn ra vài tháng trước khi đại dịch làm nghiêng ngả ngành giáo dục và xúc tiến sự phát triển của dụng cụ dạy và học trực tuyến.

ELSA – ứng dụng cung ứng hơn 1.000 khóa học chỉ với khoảng 3-6 USD một tháng – đã chứng kiến sự tăng trưởng về số lượng người sử dụng “gấp ba tư lần” mỗi tháng, Vũ cho biết.

Số lượng người sử dụng không chỉ tới từ những người tầm thường của ứng dụng, nhưng còn từ doanh nghiệp, trường học đang muốn ứng dụng phương pháp giảng dạy mới. tổ chức này hiện đã thiết lập quan hệ đối tác với hàng chục trường học và doanh nghiệp ở VN, Ấn Độ, Brazil và Ukraine.

“Covid-19 đã mở ra cho chúng tôi những thị trường chưa từng nghĩ tới”, Vũ san sớt, Theo cô, có một sự thay đổi lớn trong ý kiến của các bậc phụ huynh về cách học. Thay vì đưa con tới trung tâm ngoại ngữ hay trường học, họ có thể phụ thuộc công nghệ. Và nhóm của Vũ đã tận dụng điều đó.

Xây dựng tương lai

Nhu cầu của người sử dụng đối với ELSA vẫn tăng cao trong lúc đại dịch tiếp diễn. “Trong toàn cầu ngày nay, thạo tiếng Anh là lợi thế để phát triển kinh tế . Chúng tôi hy vọng tiếp tục chứng kiến sự phát triển của công nghệ giáo dục– một phần được xúc tiến vì đại dịch ở khu vực Đông Nam Á. Và sẽ có thêm nhiều doanh nhân cải cách giáo dục thông qua công nghệ”, ông Ong san sớt.

Vũ cho biết sẽ sớm huy động thêm vốn vì tổ chức đang muốn mở rộng hàng ngũ ngày nay ở VN, San Francisco, Ấn Độ và Nhật quý khách dạng, song song sẽ cân nhắc tham gia các thị trường mới như Brazil và Hàn Quốc. Cũng theo Vũ, ELSA đang phát triển thêm nhiều vật phẩm, như chương trình giám sát liên tục, cho phép ứng dụng đưa ra sức bố phản hồi dựa trên những cuộc hội thoại trong một ngày. Tuy nhiên, muốn làm được điều này phải tuân thủ nghiêm nhặt các quy định về bảo mật dữ liệu.

“2020 là một năm phức tạp, nhưng tôi nghĩ rằng chúng tôi đã làm rất tốt và đang hướng tới năm 2021”, bà cho hay.

Quốc Tuấn (theo CNBC)